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La cápsula Orion de la NASA pasa sobre la Luna el lunes 5 de diciembre de 2022. (NASA vía AP)
La cápsula Orion de la NASA pasa sobre la Luna el lunes 5 de diciembre de 2022. (NASA vía AP) - Foto: AP

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Tras sobrevolar la Luna de cerca, la cápsula Orion inicia su regreso a la Tierra

Al estar cerca de la superficie, la nave espacial aprovechó la atracción gravitatoria de la Luna para impulsarse en su trayectoria de regreso.

La cápsula espacial Orion sobrevoló este lunes la Luna a menos de 130 kilómetros de su superficie, una maniobra que marca el inicio del viaje de regreso a la Tierra de esta primera misión del programa Artemis de la Nasa.

Al realizar este sobrevuelo muy cerca de la superficie, la nave espacial aprovechó la atracción gravitatoria de la Luna para impulsarse en su trayectoria de regreso.

La comunicación con la cápsula se interrumpió durante 30 minutos cuando pasó por detrás del lado oculto de la Luna. También debía sobrevolar los lugares de aterrizaje de la misión Apolo.

El empuje esencial del motor principal del módulo de servicio europeo, que propulsa la cápsula, duró poco más de tres minutos. “No podríamos estar más satisfechos con el rendimiento de la nave”, declaró más tarde Debbie Korth, subdirectora del Programa Orion.

NASA's Orion spacecraft beamed back close-up photos of the moon and Earth on Monday, Dec. 5, 2022. The crew capsule and its test dummies will aim for a Pacific Ocean splashdown on Sunday, Dec. 11, 2022, off the coast of San Diego after a three-week test flight, setting the stage for astronauts on the next flight in a couple years. (NASA via AP)
NASA's Orion spacecraft beamed back close-up photos of the moon and Earth on Monday, Dec. 5, 2022. The crew capsule and its test dummies will aim for a Pacific Ocean splashdown on Sunday, Dec. 11, 2022, off the coast of San Diego after a three-week test flight, setting the stage for astronauts on the next flight in a couple years. (NASA via AP) - Foto: AP

Mientras en sus pantallas aparecían imágenes espectaculares una vez restablecida la comunicación, Korth dijo en conferencia de prensa: “Todos en la sala tuvimos que parar y hacer una pausa, y mirar realmente (...). Vaya, nos estamos despidiendo de la Luna”.

Esta era la última gran maniobra de la misión, que comenzó con el despegue del nuevo mega cohete Artemis de la Nasa el 16 de noviembre, para un viaje que debería durar 25 días y medio en total.

Ahora, Orion solo hará ligeras correcciones de rumbo hasta que aterrice en el Océano Pacífico, frente a la ciudad estadounidense de San Diego, el domingo 11 de diciembre a las 5:40 p.m. Será recuperada e izada a bordo de un buque de la Marina de Estados Unidos. Durante la misión, Orion pasó unos seis días en una órbita remota alrededor de la Luna.

Hace una semana, esta nueva nave espacial rompió el récord de distancia para una cápsula tripulable, aventurándose a poco más de 432.000 km de nuestro planeta, más lejos que las misiones Apolo.

Una vez que regrese a la Tierra, Orion habrá viajado más de 1,4 millones de millas (unos 2,25 millones de kilómetros), indicó Mike Sarafin, director de la misión Artemis.

La cápsula no lleva pasajeros, pero el propósito de esta misión de Artemis 1 es verificar que el vehículo sea seguro para, en el futuro, transportar tripulación.

El objetivo principal es probar la resistencia del escudo térmico de Orion, el más grande jamás construido, cuando ingrese a la atmósfera terrestre a una velocidad de 40.000 km/h. Tendrá que soportar una temperatura de 2.800 ºC, la mitad de la que hay en la superficie del Sol.

Con el programa Artemis, los estadounidenses pretenden establecer una presencia duradera en la Luna, con el fin de prepararse para un viaje a Marte.

La misión Artemis 2 llevará astronautas a la Luna, pero no aterrizará allí. Este honor estará reservado para la tripulación del Artemis 3, que se posará por primera vez en el polo sur de la Luna. Oficialmente, estas misiones tendrán lugar en 2024 y 2025, respectivamente.

Artemis I supera a Apolo 13

Vale la pena recordar que en días pasados, la Nasa publicó que la cápsula Orion alcanzó una distancia de 401.000 kilómetros de la Tierra, rompiendo lo establecido en 1970 por Apolo 13, la nave espacial capacitada para transportar humanos que más lejos ha viajado en la historia.

Orion Spacecraft alcanzó un punto que dista 53.687 millas u 86.000 kilómetros de la Luna, mientras se desplaza a una velocidad de 3.300 kilómetros por hora.

Durante su viaje alrededor de la Luna llegó a unos 64.400 kilómetros más allá del otro lado del satélite. La cápsula viaja desde el viernes en una “órbita retrógrada”, o sea que rodea la Luna en la dirección opuesta a la que esta viaja alrededor de la Tierra, tras haber pasado el lunes a unos 130 kilómetros de la superficie lunar, lo más cerca del satélite que estará en la misión.

“Está excediendo las expectativas y la cápsula muestra un gran rendimiento. Seguimos aprendiendo en el camino sobre esta nueva nave espacial del espacio profundo. Superar los límites de lo que hemos explorado anteriormente”, explicó Mike Sarafin, gerente de la misión Artemis.